El futuro de EA Sports

Hablamos en exclusiva con Andrew Wilson, vicepresidente ejecutivo de la compañía.

En Londres hace algo de frío, llueve y el día antes vi en un pub rodeado de seguidores del Chelsea cómo el Barça perdía la ida de las semifinales de la Champions League. El destino parece querer echarse unas risas a mi costa, porque esta mañana tengo concertada una entrevista con uno de los hombres más poderosos de la industria del videojuego... que resulta ser también un fan confeso del equipo de Abramovich.

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Andrew Wilson.

Pero en vez de sacar pecho y hacer leña del árbol caído, Andrew Wilson me desea suerte para la vuelta. El director ejecutivo de EA Sports es un poco atípico, la verdad: es más joven y afable que la mayoría de directivos del sector, y también habla con muchísimo más entusiasmo, demostrando verdadera pasión por los productos de su compañía. Lleva once años trabajando en Electronic Arts, y ahora una de sus funciones es ser el máximo responsable de la estrategia para una de sus franquicias más importantes, FIFA.

En la siguiente entrevista podrás averiguar, entre muchas otras cosas, los planes de futuro de la desarrolladora de videojuegos deportivos más importante del mundo, su opinión acerca del gran rival (Pro Evolution Soccer), por qué se canceló la entrega de NBA Live prevista para 2011 y cómo se están preparando para la próxima generación de consolas.

Eurogamer: Durante el EA showcase y en los días posteriores Electronic Arts ha estado hablando de ir más allá de hacer sólo juegos para ofrecer experiencias más completas. ¿Cómo enfoca EA Sports su futuro teniendo en mente este énfasis hacia los servicios?

Andrew Wilson: Tenemos una visión que se define en tres pilares básicos. El primero, como has podido comprobar durante estos dos días, es desarrollar productos de calidad. Para nosotros la calidad implica tanto que el juego sea innovador como que esté bien pulido, asegurándonos que la jugabilidad cambia año tras año y se eliminan los detalles frustrantes, para conseguir el mejor producto posible.

Pero al mismo tiempo también entendemos que ahora los jugadores juegan más tiempo con nuestros títulos. Hace unos años comprabas el juego, jugabas un par de semanas y lo dejabas. Era divertido y normal, porque el juego acababa, pero ahora los jugadores piden otra cosa. Cuando sigues el fútbol o el basket sigues toda la temporada, y ahora quieres un juego que cambie a medida que lo hace la competición real. Quieres que se refleje si al Chelsea o al Manchester le va mejor o peor, porque vas a estar jugando todo el año.

Por eso empezamos a invertir en la forma de proporcionar un servicio que vaya de la mano del juego. Publicamos un buen juego y te damos un contenido adicional y cosas nuevas que hacer durante toda la temporada, porque esto es lo que ahora pide la gente.

Hemos cambiado nuestra organización para ello. Ahora tenemos un equipo central e invertimos tanto o más que antes en el juego… en Madden, por ejemplo, este año el equipo era un 140% o 150% más grande que en el anterior, pero además tenemos un equipo de análisis que evalúa cómo juega la gente a partir de millones y millones de datos de telemetría y equipos de desarrollo que crean nuevo contenido a lo largo del año a partir de esos datos.

Toda nuestra estrategia ha cambiado a medida que lo ha hecho la forma de jugar de nuestros usuarios. Ese es el segundo pilar: pasar de hacer sólo un producto a ofrecer un producto y un servicio, para que el juego cambie a medida que juegas y tengas una conexión más profunda con tu equipo.

"Tenemos una visión que se define en tres pilares básicos: construir un producto de calidad, ofrecer servicios para que el juego siga siendo fresco y cambie a medida que juegas y dar a la gente la oportunidad de conectarse en una comunidad global sobre deporte."

El tercer pilar es que creemos que podemos ser la empresa que ofrece más conectividad en cuanto a deportes. Creemos tener una oportunidad única gracias a nuestra forma de hacer las cosas y la inversión realizada en una infraestructura online. Podemos hacer que el juego te ofrezca información específica del Barça, o que a mi me mande información del Chelsea. Conectarte con otros fans del Barça, y que tu grupo se enfrente al mío, el de los fans del Chelsea. Podemos conectarte con otra gente que comparte tu afición de una forma que ningún otro medio puede hacerlo.

Esos son los tres pilares: construir un producto de calidad, ofrecer servicios para que el juego siga siendo fresco y cambie a medida que juegas y dar a la gente la oportunidad de conectarse en una comunidad global sobre deporte. Esa es nuestra visión y eso es lo que queremos hacer con nuestros próximos juegos, porque creemos que ahí está el futuro de los juegos deportivos.

Eurogamer: Respecto a ese segundo pilar que comentabas… Hemos visto en otros juegos de EA, como Mass Effect, aplicaciones para otros sistemas tipo iPhone o iPad que te permiten continuar tu progreso en experiencias ajenas al juego principal. ¿Es algo que también vais a hacer en EA Sports con los juegos deportivos?

Andrew Wilson: ¡Por supuesto! Empezamos a hacerlo el año pasado en FIFA 12 con el modo Ultimate Team… podías hacer muchas gestiones desde la web: mirar tu equipo y el de tus amigos, hacer fichajes, etc. Apretabas un botón, los datos se subían a la nube y podías consultarlos desde cualquier sitio.

Hace cinco años Electronic Arts empezó a invertir en una potente y robusta infraestructura online y en un sistema de ID que te permite usar tus datos en cualquier plataforma. Gracias a eso Mass Effect puede hacer lo que comentabas, FIFA 12 podía hacer lo que hacía con Ultimate Team y FIFA 13 podrá hacer muchas más cosas.

Nuestra idea es que te levantes por la mañana, interactues con tu juego de EA Sports en el iPhone, más tarde en Facebook, por la tarde desde tu PC y cuando vuelvas a casa por la noche y enciendas tu consola todo lo que has hecho durante el día esté ahí y que nada de lo que has hecho sea un pérdida de tiempo.

Ahora, cuando juegas en tu iPhone muchas veces pierdes el tiempo. Y no pasa nada, pero ¿no sería genial si ese rato que has pasado se reflejase también en toda tu experiencia con el mundo de EA Sports? Esa conexión que hablábamos entre jugadores también es entre plataformas, porque sabemos que nuestros jugadores tienen más de un sistema: todo el mundo tiene un PC o un Mac, todo el mundo tiene un smartphone y la mayoría tienen al menos una consola.

Creemos que el futuro es la construir experiencias que se conectan entre estas plataformas, y gracias a la inversión realizada por EA durante los últimos años estamos en posición de hacerlo.

Eurogamer: En España cada vez adquiere más importancia el juego competitivo gracias a iniciativas como la LVP, y FIFA es uno de los títulos más solicitados. ¿Qué planes tenéis de cara al futuro para este segmento?

Andrew Wilson: Tenemos la mayor competición del mundo, la FIFA Interactive World Cup, y como juego FIFA tiene la mejor arquitectura para competiciones online que puedes encontrar en un juego deportivo. También tenemos un trato con Virgin Gaming para hacer torneos en los que hay dinero en juego, y cada día se juegan más de cinco millones de partidos online.

"Una de las mejores cosas que vas a ver de EA Sports en los próximos años es que la tecnología mejorará año tras año, porque no tenemos sólo un equipo trabajando en ella, sino seis o siete."

Sí, el juego competitivo es esencial para nosotros, y la máxima prioridad para nuestro equipo es hacer que sea una experiencia divertida, pero también justa.

Eurogamer: España es también un país donde hay una opinión generalizada muy negativa respecto al DLC. Ahora vais a aportar muy fuerte por él con el lanzamiento de UEFA Euro 2012 y ya hay gente que se ha posicionado en contra sin ni siquiera probar antes el juego. ¿Cómo pensáis convencer a ese tipo de usuario reacio a la distribución digital y el pago de contenido adicional?

Andrew Wilson: Tenemos muy en cuenta a la comunidad y escuchamos lo que nos dicen. FIFA es un juego enorme, probablemente el juego deportivo más importante del mundo. Creo que la gente vota con su dinero: hemos vendido más de diez millones de copias y varios meses después del lanzamiento la gente sigue enganchada a él, así que el feedback más importante que tenemos es que ofrecemos un gran valor por el dinero que pagas por FIFA.

Euro es algo diferente, es una experiencia aditiva que aporta el look & feel del torneo oficial y creo que como servicio tiene un muy buen precio. La buena noticia es que si no quieres pagar por él o no lo necesitas no hace falta que te gastes ni un duro. Pero si te interesa, el equipo de Sebastián Enrique ha hecho un trabajo excelente y ha conseguido un producto diferente que ofrece un gran valor a tu dinero.

Eurogamer: Hace unos meses estuve hablando con el productor de Grand Slam Tennis 2 y me explicó que su juego utilizaba el mismo motor que Fight Night Champion. ¿Tenéis pensado utilizar tecnologías como el Impact Engine de FIFA 13 en otros productos?

Andrew Wilson: Lo bueno e interesante de EA Sports es que tenemos una especie de núcleo común de arquitectura. Aunque cada uno de nuestros juegos es en realidad muy diferente el uno del otro, en un nivel básico se comparte cierta tecnología y hay cosas que se usan en todos los productos.

La tecnología de físicas, por ejemplo, es la misma para todos los juegos, pero luego cada equipo crea una capa adicional específica para el suyo. Hay un código común, pero luego hay un conjunto de rutinas específicas para FIFA, otra para Madden, otra para Fight Night y otra para Grand Slam Tennis. Lo mismo ocurre con la animación: el motor que creamos para FIFA ahora se utiliza como base en los nuevos juegos, e incluso se usa en el motor Frostbite 2.

A nivel de tecnología básica compartimos muchas cosas, y a medida que cada equipo invierte en ella y la va mejorando, todos los demás también salen beneficiados. Una de las mejores cosas que vas a ver de EA Sports en los próximos años es que la tecnología mejorará año tras año, porque no tenemos sólo un equipo trabajando en ella, sino seis o siete.

Eurogamer: Hablando de cosas que van a mejorar o deberían hacerlo… ¿qué ocurre con la franquicia NBA y qué pasó con NBA Elite?

Andrew Wilson: Puedes estar tranquilo: habrá un nuevo NBA. Tomamos una decisión muy difícil con Elite… antes te he hablado de los tres pilares - calidad, servicio y conectividad - y nos los tomamos muy en serio. En aquel momento NBA no estaba a la altura. Estaba cerca y tenía buenas ideas… jugué mucho antes siquiera de que llegara a estado alpha y había cosas buenas en él, pero simplemente no estaba listo.

"La decisión de cancelar NBA Elite fue difícil. Tenía buenas ideas, pero simplemente no estaba a la altura, así que decidimos dar tres pasos hacia atrás para empezar a reconstruirlo."

Así que cuando decidimos que no estaba listo dimos tres pasos hacia atrás, estudiamos a fondo lo que teníamos y cogimos lo bueno, la tecnología y la evolución positiva para empezar a reconstruirlo. Empezamos a pensar en el futuro del basket: lo mismo que hicimos al reescribir FIFA o al reescribir NHL.

Tenemos un equipo muy comprometido con la causa trabajando en él y una gran relación con la NBA. Ese equipo está creando lo que creo será una experiencia genial para el futuro de la franquicia.

Eurogamer: Es curioso, porque precisamente hoy, durante la presentación de FIFA 13, Konami ha publicado el primer tráiler de PES 2013…

Andrew Wilson: ¡No lo he visto! ¿Era bueno?

Eurogamer: Bueno, en realidad tan sólo era Cristiano Ronaldo bajando por una escaleras con una bolsa de deporte.

Andrew Wilson: ¡Oh! ¿Sí? [Ríe]

Eurogamer: Lo que me gustaría conocer es tu opinión sobre la competencia entre FIFA y PES y el cambio de liderazgo que ha habido en esta generación, tras un dominio aplastante de Pro Evolution Soccer en la época de la PS2.

Andrew Wilson: Creo que PES es un buen juego, y que siempre ha sido un buen juego. Tengo un enorme respeto por cualquiera que haga videojuegos, porque hacer videojuegos es algo tremendamente complicado. Parece fácil, pero es muy difícil.

Pero para nosotros el desarrollo, la evolución y la revolución de FIFA no era competir contra ellos. Teníamos un equipo de gente de todo el mundo que sentía verdadera pasión por el fútbol y por crear un juego que fuese el futuro del género. Y mantienen esa pasión año tras año.

Escuchando a los usuarios y recopilando datos sobre el uso hemos podido seguir creando lo que creemos es el futuro de los juegos de fútbol. PES sigue siendo un buen juego y tenemos mucho respeto por ellos, pero nosotros tenemos pasión por el deporte, por seguir innovando, por tener la mayor comunidad global y por seguir contando con nuestros usuarios para hacer el mejor juego de fútbol del mercado.

Eurogamer: Se habla mucho de la comunidad, aunque ahora parece que hay una comunidad de FIFA, una de NBA, una de Madden… pero todas están separadas. ¿Tenéis planes de hacer algo como una especie de ESPN Virtual para juntarlo todo?

Andrew Wilson: Creo que dependerá de los jugadores. Ahora mismo estamos empezando a ver como FIFA se vuelve más popular en Estados Unidos y Madden o NHL en Europa.

"Sobre la próxima generación... en términos de inversión y de costes de desarrollo el tema no está en una plataforma determinada, sino en crear esa infraestructura necesaria para conectarlas a todas."

Si los jugadores quieren conectar esas experiencias… ahora estamos viendo como quieren conectar la experiencia entre plataformas, y si más adelante quieren juntar la experiencia de FIFA con la de Madden tenemos la infraestructura para hacerlo.

No es algo que tenga mucha demanda ahora, pero sí es verdad que está empezando y que estamos viendo como se acerca ese cambio. En el futuro, con la tecnología que tenemos, podremos ofrecer ese nivel de conectividad, sí.

Eurogamer: En un principio el año que viene ya veremos la próxima generación de consolas, y muchos desarrolladores están asustados porque prevén que los costes de producción se dispararán a un nivel todavía superior al actual. ¿Cómo lo veis desde EA Sports?

Andrew Wilson: Sabemos sobre la próxima generación lo mismo que vosotros. En términos de inversión y de costes de desarrollo el tema no está en una plataforma determinada, sino en crear esa infraestructura necesaria para conectar el mundo.

Si piensas en cómo eran las cosas hace cuatro años, cuando no había iPhone, no había iPad, no había conectividad entre PC y consolas, tenías un único equipo para el juego. Era lo que hablábamos antes: ahora tenemos un equipo para el juego, pero también uno de análisis, uno de servicios y otro para conectar las diferentes plataformas.

Como compañía vimos venir esto desde hace mucho tiempo, el valor de la conectividad multiplataforma y de enlazar experiencias, así que empezamos a invertir en ello y cambiamos el enfoque de la compañía. Empezamos a crear menos productos para así poder invertir en ellos apropiadamente , a crear una base y una tecnología que nos permita estar preparados a medida que llegan nuevos sistemas.

Estamos preparados porque vimos hace tiempo que las cosas iban en esta dirección. Nos emociona ver que llega una nueva consola porque estamos preparados. Y creo que estamos mejor preparados que ninguna otra compañía en esta industria porque empezamos a invertir en ello hace varios años.

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